お正月の伝統的な料理として長い歴史を誇るおせちは、見た目の華やかさだけでなく、日本人ならぜひ知っておきたい食材に込められた願いや意味があります。

おせちが生まれたのはいつ?

おせち料理は、節日につくられる料理というのが発祥となっており、日本では、中国から伝来した宮中行事として奈良時代から平安時代に定着した古い歴史を誇るものです。
節日は節句とも呼ばれ、端午の節句や桃の節句と同様、もともと季節が変わる節目となる祝日にあたるものでした。節日にはそれぞれを祝うための食べ物が供されます。
元日はそのなかでも、新しい歳を重ねる、特別なめでたい日とされていました。縁起がよく日持ちのする料理を重箱に詰めて料理を、正月三が日の間に食することが習慣となって現在に残っているものです。
ちなみに、おせちという名前は、節日に宮中で行われていた節会で供される食べ物のことを「御節供(おせちく)」に由来しているとされています。平安時代では高盛りにしたご飯のことを意味しており、現在のおせち料理とは全く異なるものでしたが、江戸時代になって庶民に普及して品数も増えていったものと考えられています。

田作りに込められた意味

古い歴史をもつおせち料理には、家族の幸せや健康、豊作や豊漁などの意味がこめられた食材が数多く使用されています。田作りは、数の子や黒豆とともに祝い肴と呼ばれるもので、この3種がないと正月の祝い膳の体裁が整わないともいわれる重要な料理のひとつです。
田作りは、カタクチイワシの幼魚を調理したもので、関東では「ごまめ」とも呼ばれています。昔は田圃の肥料にするほど多く獲れたことから、豊作の願いを込められて作られているものです。醤油や砂糖などの調味料で甘辛く煮込んだもので、小さくでもお頭が付いていることから、「小さくても周りから認められる頭になれるように」という意味も込められているといわれています。
最近は、子どもや若者にからの人気があまりないことから、家庭で作られることも少なくなってきているようです。

海老料理は何故おせちに含まれる?

どちらかというと素朴で地味な色の多いおせちの食材のなかで、ひと際鮮やかな朱色が目立つ海老は、それだけで豪華にみせてくれるものです。
海老は火を通すと曲がります。その曲がった格好や長いひげが老人に例えられて、海の老人(海老)と漢字で書くようになったという説もあります。長いひげや曲がった腰が長寿の象徴といえるため、長寿の願いを込める意味でおせちに使用されています。
おせちに使用される海老は、川海老や車海老、有頭海老などさまざまな種類があります。焼き物だけでなく、出汁や酒、みりんなどの和風調味料を使ってつやを出して煮る調理法もポピュラーなものとなっています。伊勢海老は豪華なおせちを代表する食材で、ネット通販でも一匹姿盛りが入った高級おせちは、人気の高いものとなっています。

黒豆に込められた話とは

おせちが庶民の生活に浸透していった江戸時代には、食材の種類も徐々に増えていきました。
黒豆は、その頃に高級料亭が正月向けの料理に作ったのが始まりであるといわれています。漢字で表すと「忠実」となり、勤勉や真面目、誠実や健康の意味をもつとされていました。
また、まめに働くという語呂合わせから、生涯にわたって長く元気で働けるようにという願いが込められているとも言われています。さらに、煮込むことで外皮に生じるシワから、シワができるまで長生きしたいという願いもこめられているようです。節分で豆まきをするように、豆には邪気を祓う力があるともいわれていることもあり、正月には欠かせない縁起物となったようです。
つやのあるふっくらと柔らかい黒豆を家庭で調理するのはなかなか難しいため、プロがつくったおせちで味わうのもおすすめです。

おせちは、季節の変わり目となる節日に宮中で供された食べ物がその起源となっています。江戸時代になると庶民の生活の中にも定着し、家族の幸せや豊作豊漁などの祈りや願いを込めてつくられるようになりました。長い歴史やひとつひとつの食材に込められた意味を理解して有難くいただきましょう。

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