日本の祝日は、「国民の祝日に関する法律」で定められた国民の祝日で、古い歴史があるものがほとんどです。意外と知らない祝日の意味や由来について調べました。

元日

元日は、1月1日で年のはじめを祝う国民の祝日とされています。昔は「がんにち」と呼び、元日の朝を、元旦、歳旦などと呼んで区別していました。
季節の移り変わりを祝う節日として、その時々に合った食べ物が供される節会という宴会が宮中で催されていました。節日は節句とも呼ばれ、現在でも、桃の節句や端午の節句として残っています。元日は五節句のなかでも特別なものであり、年神様や祖先を家にお招きしておもてなしをする伝統的な行事です。
正月に欠かせないおせちは、正月の間、台所でうるさくして歳神様に失礼のないように、また、かまどの神様を休ませるためのもの。
正月の子どもの一番の楽しみであるお年玉は、「御歳魂」として年神様の魂を分け与えるものであるなど、それぞれに意味や由来があります。

建国記念の日

建国記念の日は、2月11日で、建国をしのび、国を愛する心を養うという趣旨の日本の祝日です。戦前は「紀元節」としてなじみの深いものでした。
我が国の初代天皇である神武天皇が即位した皇紀元年1月1日にその意味・由来があり、この日を現在の太陽暦で変換すると2月11日になります。よく、建国記念日と混同されることがありますが、全く意味の異なるものです。
戦後、天皇を神格化して再び国力が高まることに懸念を抱いたGHQによって、紀元節が廃止されたものの、その後、復活の兆しがみられるようになります。国会で与野党の攻防が何度も繰り返され、結局、「建国記念の日」として、日本が建国された日ではなく、建国されたという事実を記念する日と解釈することで決着がついたのです。

憲法記念日

憲法記念日は、5月3日で、日本国憲法の施行を記念し、国の成長を期する趣旨の日本の祝日です。大日本国憲法に変わり、昭和21年11月3日に日本国憲法が公布されました。
その後、半年の準備期間を経て昭和22年の5月3日に施行されたため、11月3日ではなく、5月3日を記念日としています。
「主権在民」「戦争放棄」「基本的人権の尊重」などが骨子となり、他に類をみない平和憲法として生まれ変わったものが日本国憲法です。毎年、憲法記念日になると全国各地で憲法について考える集会などが行われています。
現在、戦争の放棄について書かれた第9条の扱いも含めた憲法改正に向けた論議が活発に行われています。

文化の日

文化の日は、11月3日で、自由と平和を愛し、文化をすすめる日という趣旨の国民の祝日です。戦前、「天長節」「明治節」と呼ばれた明治天皇の誕生日として祝われていたものであり、その歴史が奈良時代にまでさかのぼるということはあまり知られていないようです。
また、戦後制定された日本国憲法と密接なつながりもあります。日本国憲法では、平和と文化が強調されており、公布された日が昭和21年の11月3日であったことから、日本国憲法公布記念日とせずに文化の日としたのです。
趣旨に「自由と文化を愛し」とあるのは、このような意味・由来があってのことです。

天皇誕生日

天皇誕生日は、12月23日で、天皇の誕生日を祝う趣旨の国民の休日です。
天皇の誕生日は古くから「天長節」として祝われているものでした。天長節は、もともと中国の唐の時代に玄宗皇帝の誕生日を祝う儀式が日本に伝わったものといわれています。
昭和23年に祝日に関する法律が制定されたことにより、天長節が天皇誕生日に改められました。12月23日は、現在の天皇の誕生日であり、その前の昭和天皇の誕生日は、みどりの日と改称して祝日として残っています。
国民の象徴としての天皇の誕生日を祝う日として、皇居では一般参賀などの祝賀行事が行われます。現在は、国内ではおよそ200年ぶりとなる生前退位に向けた動きが本格化しており、新たな天皇誕生日が制定される日も遠くないでしょう。

日本の祝日は、国が法律で定めた国民の祝日として定着しています。海の日や山の日のような新しい祝日やハッピーマンデーとして月曜日に指定されたものなどもありますが、古い歴史をもつ期日が指定された祝日には、知られざる意味・由来が隠されていることもあります。

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